Was ist ein Planet?

"Als ich noch jung war, war Pluto noch ein Planet!"

Die Nacht des 18. Februar 1930 sollte das Weltbild des Sonnensystems verändern: Der 9. Planet des Sonnensystems Pluto wurde entdeckt. Den Status eines Planeten sollte Pluto allerdings nur für 76 Jahre behalten...

"Ein Planet ist ein Wandelstern. Er wandert im Vergleich zu den Fixsternen über den Sternenhimmel." So wurden die Planeten früher definiert. In einer Debatte der Internationalen Astronomischen Union über die Bedeutung  "Planet" wurde die Definition jedoch im August 2006 weiter eingeschränkt:

Ein Planet sei ein Himmelskörper, ...

  1. ...der sich auf einer Umlaufbahn um die Sonne bewege;
  2. ...dessen Masse groß genug ist, dass sich das Objekt im hydrostatischen Gleichgewicht befinde;
  3. ...der das dominierende Objekt seiner Umlaufbahn sei.

Die Eigenschaften nun noch einmal etwas näher erläutert:

(1.) Im Allgemeinen werden als "Planeten" nur größere Objekte bezeichnet, die sich im gravitativen Einflussfeld der Sonne, also in unseren Planetensystem, befinden. Jedoch besitzen auch andere Sterne planetare Begleiter. Sie werden Extrasolare Planeten genannt. Ein sehr bekanntes Beispiel ist das Gliese 581 System.

(2.) Eine wesentliche physische Eigenschaft eines Planeten ist, dass er so massereich ist, sodass er sich durch seine gravitative Eigenanziehung zu einer Kugel oder einem Ellipsoid formt. Dies nennt man hydrostatisches Gleichgewicht, da sich die Gravitationskraft mit den anderen Kräften  (Fliehkraft, elektromagnetische Kräfte) in der Waage hält.

(3.) Dies ist die letzte und wohl kritikreichste Eigenschaft eines Planeten. Im genauen Wortlaut gibt es die Erweiterung, dass der Planet die Umgebung seiner Umlaufbahn von anderen Objekten "geräumt" haben soll. Dies bedeutet, dass sie durch Gravitation andere kleinere Objekte in Bahnen um sich gebunden haben.


Da der "Planet" Pluto Eigenschaft (3.) nicht erfüllte, wurde ihm trotz großer Kritik der Status Planet aberkannt, und  Pluto in die Reihe der neu definierten "Zwergplaneten" kategorisiert. Zwergplaneten sind alle Objekte, die nur die ersten beiden Eigenschaften (1.) und (2.) erfüllen. Nicht nur Pluto, sondern auch ehemalige Asteroiden wie Ceres gehören heute den Zwergplaneten an.
Die Neudefinition war eine notwendige Folge der Entdeckung vieler weiterer Mitglieder des Kuiper-Gürtels, dem Pluto angehört. Um eine große Anzahl an neuen Planeten im Sonnensystem zu vermeiden, musste über neue Kategorisierungen und die oben erläuterte Neu-Definition entschieden werden.
Damit beinhaltet das Sonnensystem seit August 2006 nur noch die 4 inneren Planeten Merkur, Venus, Erde und Mars und die 4 äußeren Planeten Jupiter, Saturn, Uranus und Neptun sowie eine große Zahl an Zwergplaneten.

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